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El Ártico ha dejado de ser virgen: está invadido por microplásticos.

Los microplásticos invaden ya todo el Ártico: el agua, el fondo marino, el hielo y la nieve. Se han infiltrado en los sistemas terrestres y acuáticos, en la criosfera y la atmósfera. La presencia de estos contaminantes, buena parte de los cuales proceden de zonas muy lejanas, incluida España, afecta a la vida marina y empeora los efectos del cambio climático en esta zona del planeta, que ya no puede considerarse virgen.

“La contaminación plástica se ha infiltrado en el Ártico desde la atmósfera hasta el fondo del océano profundo, con niveles de contaminación lo suficientemente altos como para que algunas regiones se consideren áreas de acumulación”. Así lo indica una investigación científica, titulada ‘Contaminación plástica en el Ártico’ que acaba de publicarse en la revista ‘Nature Reviews Earth & Environment’.

El estudio revela que, aunque parte de la contaminación proviene de fuentes locales (pesca, vertederos, aguas residuales y actividad industrial en alta mar), las regiones distantes son también una fuente importante, ya que las corrientes oceánicas, el transporte atmosférico y los ríos transportan el plástico desde latitudes más bajas hasta el Ártico.

Una vez en el Polo Norte, la contaminación plástica se acumula en ciertas áreas y afecta los ecosistemas locales. Se han registrado interacciones tales como enredos e ingestión de plásticos por mamíferos, aves marinas, peces e invertebrados.

Los autores del informe advierten de que incluso si las emisiones de plástico se detuvieran hoy, “la fragmentación del plástico heredado conducirá a una carga cada vez mayor de microplásticos en los ecosistemas del Ártico, que ya están bajo la presión del calentamiento antropogénico”.

Los investigadores subrayan que se necesita “con urgencia”, tanto a nivel regional como internacional, “reducir la producción y utilización de plástico, lograr la circularidad y optimizar la gestión de residuos sólidos y el tratamiento de aguas residuales”.

El plástico alimenta el cambio climático

La investigación también sugiere interacciones entre el cambio climático y la contaminación plástica, que se hacen más evidentes en el Polo Norte que en otras zonas de la Tierra.

La contaminación plástica exacerba los impactos del cambio climático. Más aún en el Ártico, donde los efectos del calentamiento global ocurren tres veces más rápido que en el resto del planeta. Aún así, apenas hemos arañado la superficie en lo que respecta a los impactos en la vida del Ártico, incluidas las comunidades humanas, lo que requiere una investigación más urgente”, alertan los investigadores.

La producción de plástico alimenta el cambio climático, entre otras razones, porque representa el 6% del consumo mundial de petróleo y podría alcanzar el 20% en 2050.

“Además, los gases de efecto invernadero como el metano, el etileno, el etano y el propileno se liberan durante la degradación de algunos polímeros plásticos comunes”, añaden los científicos.

Los autores del estudio señalan cinco “puntos clave” que reflejan la gravedad del problema:

–La contaminación plástica generalizada en el Ártico se origina tanto en fuentes locales como distantes.

–Las concentraciones de plástico en el Ártico varían ampliamente, con una mayor acumulación en ciertos puntos críticos, pero generalmente son similares a las de las regiones más densamente pobladas.

El plástico se ha infiltrado en todos los niveles de la red alimentaria del Ártico, incluidas muchas especies endémicas, con impactos en los organismos en gran parte desconocidos.

–En el Ártico, que cambia rápidamente, la contaminación plástica se suma a los efectos del cambio climático en términos de fuentes crecientes, procesos de transporte, circuitos de retroalimentación potenciales y consecuencias ecológicas.

Se necesita mitigar la contaminación plástica tanto local como distal para evitar una mayor degradación del ecosistema.

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